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献给拯救了一座城市 永不放弃的雪橇犬

  在小城诺姆,人们已经闻到了死亡的气息。

原标题:路上的美国史︱埃迪塔拉德小径:阿拉斯加和哈士奇的生死接力

哈士奇是一种狗狗的名字,就是著名的西伯利亚雪橇犬。西伯利亚雪橇犬属于中型工作犬,脚步轻快,动作优美。身体紧凑,有着很厚的被毛,耳朵直立,尾巴像刷子,显示出北方地区的遗传特征。步态很有特点:平滑、不费力。他最早的作用就是拉小车,现在仍十分擅长此项工作,拖曳较轻载重量时能以中等速度行进相当远的距离。他的身体比例和体形反映了力量、速度和忍耐力的最基本的平衡状况。雄性肌肉发达,但是轮廓不粗糙;雌性充满女性美,但是不孱弱。1909年,西伯利亚雪橇犬第一次在阿拉斯加的犬赛中亮相。1925年1月阿拉斯加偏僻小镇nome白喉流行,由于最近的存有血清的城市远在955英里以外,为快速运回治疗白喉的血清,人们决定用哈士奇雪橇队代替运送,657英里的路程照正常的运送速度来算需要25天,由于病症快速蔓延,雪橇队决定以接力运送的方式来运送,雪橇队最后仅用了5天半时间就完成了任务,挽救了无数生命。1930年,西伯利亚雪橇犬俱乐部得到了美国养犬俱乐部的正式承认。西伯利亚雪橇犬是东西伯利亚游牧民伊奴特乔克治族饲养的犬种,一向担任拉雪橇、引导驯鹿及守卫等工作。而且,在西伯利亚恶劣的环境下工作。西伯利亚雪橇犬几个世纪以来,一直单独地生长在西伯利亚地区。20世纪初,被毛皮商人带至美国。一转眼,此犬便成为举世闻名的拉雪橇竞赛之冠军犬。现今,该犬则作为优良的伴侣犬备受人们喜爱。

  这是一座位于美国阿拉斯加州的海港城市。1924年12月,居住在这里的1500多位居民正打算平静地度过冬天。

阿拉斯加州虽然远离美国本土,但却是美国面积最大的州,其面积是第二大州德克萨斯的两倍。如果它是一个国家,那么它的国土面积可以排在世界前20位。如此广阔的土地,却有三分之一位于北极圈以北,剩下的大部分区域也处于亚寒带,冬季漫长而寒冷,降雪量很大。

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  早在一个月前,最后一艘轮船就已经离开诺姆,因为港口已经完全封冻,在第二年6月海洋完全解冻以前,这里就如同与世隔绝一般。

在这种遥远而荒凉的地方,交通条件在很长时间里都很差。就算是科技发达的今天,阿拉斯加北部也只有一条孤零零的道尔顿公路,从其腹地的费尔班克斯直插北冰洋沿岸的油田,和它相伴的也只有一条输油管道。而在阿拉斯加的公路开始修建以前,狗拉雪橇是当地最常用也是最有效的交通工具,而负责拉动雪橇的阿拉斯加雪橇犬是当地人最好的伙伴。

  死神却悄悄降临在了这座寒冷的城市。就在最后一艘船离去不久,一个两岁的因纽特小孩病死了。按照以往的经验,小城医生认为,那不过是由扁桃体炎引发的意外死亡。可是在接下来的一个月里,感染“扁桃体炎”的孩子越来越多,到了1925年1月,已经又有两人死亡,4人病危,20多人感染。

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  医生终于发现,可怕的疾病是白喉。这种急性呼吸道传染病可以感染鼻子、喉咙、皮肤和扁桃体。那是一个医疗技术并不发达的年代,就在6年前,一场流感曾经带走了诺姆城近半数人口,而白喉病毒可以在人体外存活好几个星期,如果不尽快使用白喉抗毒素血清治疗,就会有更多人死去。

埃迪塔拉德小径主线暨狗拉雪橇赛事路线示意图

  但最倒霉的巧合发生了,城市医院里储存的血清已经过期,而医生预订的新血清在港口关闭前还未抵达。

从1973年开始,阿拉斯加举行着一年一度的埃迪塔拉德狗拉雪橇大赛。赛事的路线是南部城市安克雷奇和西北部的小镇诺姆之间的埃迪塔拉德小径的主线,全长约1600千米,斜穿了大半个阿拉斯加州。其中在卡尔塔戈和欧菲尔之间的区域,小径分为南北两支,偶数年份使用南线,而奇数年份使用北线。每位选手会和十六只雪橇犬一起,在三月初的冰天雪地里长途跋涉八到十五天,有时甚至会经历零下五十度以下的极低温。每位跑完全程的选手都会得到奖励,第一名会得到大约六万美元的回报,而第一名的雪橇犬会得到金项圈。

  存有血清最近的城市在1500公里以外。可是那时,诺姆不通海路,也没有公路抵达那里,该地区唯一一架直升机,也因驾驶员返回美国内地休假而无法起飞。这个城市已经成为一座孤岛。

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  1925年1月21日,医生向外界发出了求助电报:“诺姆的孩子正在一个个死去。”整个美国为之震惊。不久,当局下令先用火车将血清运输到距离诺姆较近的尼纳纳城。但接下来艰难的冰冻邮路,将由几组雪橇犬——20个雪橇手和150只雪橇犬——接力完成。

埃迪塔拉德狗拉雪橇大赛

  6天后,血清抵达尼纳纳城,第一个雪橇手从火车上卸下了20磅重的血清包裹,并用帆布和毛皮将包裹盖好,在零下40多摄氏度的冰天雪地里,率领9只雪橇犬奋力奔往第二个接力点。

阿拉斯加人非常重视这项赛事,在他们的精心经营下,这项赛事已经成为了阿拉斯加一年一度的狂欢盛典,也是美国乃至全球最着名的长距离狗拉雪橇赛事之一。但在最初,举办这项赛事是为了纪念1925年冬季风暴中,埃迪塔拉德小径上由阿拉斯加的橇夫和雪橇犬们创造的一次奇迹。

  两个小时后,脸颊都已经被冻得发黑的雪橇手到达接力点。第二队迅速接过了血清,他们穿越一座森林后才到达下一个接力点,那时,雪橇手的双手都已经被粘在了赶雪橇的扶手上。

阿拉斯加的第一条路

  事实上,就在这两组雪橇队从尼纳纳城开始传递血清时,诺姆著名的雪橇手塞帕拉也在向前进发,他要去中间点接回血清。

埃迪塔拉德小径最初是阿拉斯加的原住民进行狩猎和旅行的道路,在茫茫雪原上,只有这条小径帮助原住民找到方向。在阿拉斯加尚未开化的年代,这条路能给原住民带来食物,也能让不同部族的村落之间能互相联通,因此它被称为阿拉斯加的第一条路。它的主线从阿拉斯加最南部的苏厄德出发,一直到西北部的诺姆,除此之外还有许多支线,通往阿拉斯加腹地的冰天雪地里。埃迪塔拉德这个名字,就来源于当地土着的语言,意思是“遥远的地方”。

  那是一段最为艰苦的路程。沿途暴风肆虐,能见度极低,气温已经下降到零下65摄氏度。美国的大报头条都在紧密跟踪事件发展,人们都坐在收音机前静静地祈祷,并等待着最新报道。

18世纪到19世纪初,俄国人通过俄美公司进入了阿拉斯加,但他们只开发了相对温暖的南部海岸,对于广袤的阿拉斯加腹地,他们几乎一无所知。1867年,美国人买下了阿拉斯加,但同样对这片寒冷的不毛之地缺乏兴趣,只有少量的探险家对阿拉斯加的内陆进行着探索。但在19世纪接近尾声的时候,探险家们在阿拉斯加西北地区发现了黄金。无论是世界的哪个角落,黄金的吸引力都是无比巨大的。1898年,探险家们将这个消息公开,在一年的时间内,淘金的人便涌入了阿拉斯加。

  塞帕拉并不感到害怕,他是世界雪橇犬比赛的传奇人物,曾经3次获得全阿拉斯加锦标赛的冠军。

在当地原住民的带领下,淘金者们坐着狗拉雪橇,冒着严寒赶到了金矿所在的西北海岸,在北极圈附近建起了一座小据点,起名叫诺姆。仅仅到了第二年,诺姆的人口数就突破了一万,这些人都是乘坐雪橇,通过埃迪塔拉德小径来到诺姆的,这也是埃迪塔拉德小径第一次为世人所知。

  这支队伍里的领队犬多哥也同样著名。那时,多哥已经10岁了。年幼时,它很调皮:喜欢诗人似的独自在苔原上散步;常常恶作剧似的跳起来咬队友的耳朵,然后又若无其事地小步跑开。不过,小个子的多哥速度和耐力都远远超过一般的雪橇犬,曾经夺得许多大奖。

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  这一次,多哥又和塞帕拉一同出发了。但他们面对的是前所未有的危险旅程,因为能见度太低,他们曾错过前方的接力队。在接过血清后,他们穿过了一片浮冰区,碎裂的冰块随时都有可能崩塌,雪橇犬队伍不得不紧贴着岸边飞速前进。除了在一座海拔1500米的山上休息了几个小时外,其余时间,它们都在奔跑。

最初,雪原中的埃迪塔拉德小径在部分路段,路线并不固定,且沿途容易发生危险。1908年,阿拉斯加领地的政府决定派专人去勘察并维护这条小径,不止是为前往西北部的人们提供便利,而且还想趁机开发阿拉斯加的内陆。然而政府的努力却并没有换来太多的回报:诺姆当时探明的黄金储量并不多,很快就被采尽了,大失所望的淘金者们纷纷离去,埃迪塔拉德小径再度无人问津。

  那时,暴风雪越来越强,当地卫生局发出通知要求接力暂时停止,以免发生危险。但在通知送达雪橇手之前,通讯线路中断了。因此,这场拯救孩子的接力仍在继续。

但是到了1910年,一轮更大的淘金热又在阿拉斯加被掀起,诺姆附近重新发现了更多的金矿,而且在阿拉斯加腹地的鲁比以及欧菲尔等地,也发现了黄金以及其它的矿产。来自美国各地的淘金者以及各矿业公司的矿工们蜂拥而至,在阿拉斯加的内陆修建起了一个个据点和小镇。政府疏通的埃迪塔拉德小径终于派上了用场,成为这些矿业小镇与外界的唯一联络线,也是唯一的物资供应线。这条小径上唯一的交通工具就是狗拉雪橇。最初负责为淘金者和矿工们驾驶雪橇的是阿拉斯加的原住民,到后来,这些淘金者也学会了驾驶狗拉雪橇以及训练阿拉斯加雪橇犬的方法。

4天半后,他们穿越了血清之旅最为危险的418公里。

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雪橇手卡森和经验并不丰富的领队犬波图接过了最后一棒。暴风雪太大,卡森几乎无法睁眼,只能依靠波图灵敏的鼻子,紧贴地面嗅出回到诺姆的路线。1925年2月2日,卡森和小狗波图带领的队伍回到了诺姆。

早期淘金者坐着狗拉雪橇到达矿区(图片来自Northern Light Media)

这条曾经需要25天时间运输的路程,最终在5天半内完成。几个小时后,免疫血清解冻,孩子们得救了。

阿拉斯加雪橇犬是常见的雪橇犬种类之一,它们的外形和西伯利亚雪橇犬非常相似,但体型更大,体力更充沛,只是速度稍慢。虽然它们对人类很友好,但和其它雪橇犬相比,它们对别的动物攻击性更强,因此在很早的时候,它们就被阿拉斯加和加拿大北部的原住民驯化,除了拉雪橇之外还可以当猎犬,甚至可以围猎棕熊和海豹。

就在同一年,艺术家为雪撬犬英雄制作了一尊雕像,并在纪念碑上写道:“献给永不放弃的雪橇犬,是你们在暴风雪中穿过冰雪之地,拯救了一座城市。”

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